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Médecine interne

«Le test sanguin du cancer du sein» a besoin de plus de travail

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« Un test génétique pourrait aider à prédire le cancer du sein bien des années avant qu’il ne se développe », a rapporté aujourd’hui le Daily Mail. Le journal affirme que le test est basé sur l’identification d’un type de modification de l’ADN appelée méthylation, qui serait causée par « l’exposition à des facteurs environnementaux tels que les hormones, les radiations, l’alcool, le tabagisme et la pollution ».

La recherche à l’origine de ces nouvelles était une vaste étude sur la façon dont le risque de cancer du sein pourrait être lié aux niveaux de produits chimiques attachés à certaines sections de notre ADN. Les chercheurs ont analysé des échantillons de sang historiques de plus de 1 300 femmes, dont certaines avaient un cancer du sein et d’autres non. Ils étaient intéressés à regarder un gène particulier dans les globules blancs, en comparant les modèles de méthylation entre les deux groupes de femmes. Ils ont constaté que les femmes avec les niveaux les plus élevés de méthylation ont eu une augmentation de 89% des chances de développer un cancer du sein par rapport aux femmes avec le moins de modification. Les chercheurs ont donc conclu que la méthylation à la surface du gène pourrait potentiellement servir de marqueur du risque de cancer du sein. Ils ont ajouté que d’autres recherches pourraient identifier des marqueurs similaires.

La méthylation a fait l’actualité à plusieurs reprises au cours des derniers mois, certaines études établissant un lien avec le risque de maladie et d’autres cherchant à savoir si des facteurs tels que l’exercice pouvaient inverser le processus. Cependant, malgré certaines nouvelles suggérant que les tests sanguins de méthylation peuvent prédire ou détecter un cancer précoce, on ne sait pas encore comment cette modification pourrait influencer le risque ou comment elle interagit avec d’autres facteurs de risque du cancer du sein. Fait important, un simple test sanguin basé sur cette recherche n’est pas disponible et il est peu probable qu’il soit disponible pendant un certain temps.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Imperial College, l’Institut de recherche sur le cancer et d’autres institutions au Royaume-Uni, en Europe, aux États-Unis et en Australie. La recherche a été financée par la campagne contre le cancer du sein et Cancer Research UK.

L’étude a été publiée dans la revue médicale revue par les pairs Cancer Research.

Cette étude a été couverte de manière appropriée dans les médias, The Guardian soulignant que cette recherche a seulement identifié une association entre les changements de l’ADN et le risque de cancer du sein. Il n’a pas identifié de lien définitif entre les deux ni le mécanisme sous-jacent qui pourrait être impliqué.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

L’ADN humain contient des sections de code qui remplissent une fonction spécifique, et ceux-ci sont connus comme des gènes. Ces gènes contiennent des instructions pour fabriquer des protéines, qui vont ensuite remplir une foule de fonctions importantes dans le corps. Cette étude de cas-contrôle a examiné l’association entre un type de modification génétique appelée «méthylation» dans l’ADN et le développement du cancer du sein. La méthylation de l’ADN se produit lorsqu’une molécule se lie à un gène. L’addition de cette molécule peut « faire taire » (désactiver) le gène et l’empêcher de produire la protéine normalement.

Les études de cas-témoins comparent les personnes atteintes d’une maladie ou d’une affection particulière (les cas) avec un groupe de personnes comparables sans cette maladie (les témoins). Les études de cas-témoins sont un moyen utile d’étudier les facteurs de risque d’une maladie relativement rare, car les cas sont identifiés parce qu’ils ont déjà une maladie particulière. Cela permet aux chercheurs de recruter un nombre suffisant de sujets ayant une condition pour produire une analyse statistiquement significative. Ce serait beaucoup plus difficile à faire s’ils suivaient un grand groupe de volontaires et attendaient simplement un nombre suffisant pour développer une maladie particulière.

Dans les études cas-témoins standard, les cas et les témoins sont interrogés sur leur exposition antérieure aux facteurs de risque, ce qui permet aux chercheurs d’analyser comment leur exposition passée était liée au risque de développer la maladie à l’étude. Toutefois, cela ne permet pas toujours de mesurer avec précision les facteurs de risque, car les participants peuvent ne pas se souvenir correctement de leur exposition, ou les informations sur l’exposition peuvent ne pas être facilement disponibles. Il est également difficile de garantir que l’exposition s’est produite avant le développement de la maladie.

Pour contourner ces limites, les chercheurs peuvent mener ce qu’on appelle des «études cas-témoins», dans lesquelles les participants sont tirés des «études de cohorte» existantes – où une grande population est suivie au fil du temps pour voir qui a développé une maladie particulière. Les participants à une étude de cohorte permettent aux chercheurs d’évaluer la situation et l’exposition des participants avant de développer la maladie, ce qui permet de mieux évaluer l’exposition antérieure des participants plutôt que de simplement poser des questions sur leurs antécédents, comme dans une étude cas-témoins normale.

Dans cette recherche, les participants ont été tirés de trois études de cohorte qui avaient recueilli des échantillons de sang d’un grand groupe de femmes qui ont été jugées libres de cancer du sein au moment où ils ont participé à ces études. Ces femmes ont ensuite été suivies au fil du temps. Les chercheurs ont identifié les femmes de ces cohortes qui avaient développé un cancer du sein et les ont rapprochées d’autres participants de la cohorte qui n’avaient pas développé la maladie. L’imbrication de l’étude de cette manière a permis de prélever les échantillons de sang analysés avant le diagnostic du cancer, ce qui a permis aux chercheurs de comparer les niveaux de méthylation pré-diagnostics entre les deux groupes de femmes.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé trois études de cohortes prospectives pour identifier les cas de cancer du sein et les participants témoins. La première étude portait sur des femmes ayant des antécédents familiaux de cancer du sein et qui étaient considérées comme présentant un risque élevé de développer la maladie. Les deuxième et troisième études étaient des études de cohorte menées dans la population générale. Tous les participants de la cohorte avaient eu un échantillon de sang pris dans le cadre de l’étude originale, avant tout diagnostic de cancer.

Toutes les études de cohorte ont recueilli des échantillons de sang auprès des participants. Les échantillons ont été prélevés en moyenne 45 mois avant le diagnostic du cancer du sein dans la première étude, 18 mois dans la deuxième et 55 mois avant le diagnostic dans la troisième étude. En plus des échantillons de sang, des renseignements ont été recueillis sur d’autres facteurs de risque du cancer du sein, tels que les facteurs hormonaux et reproductifs, le tabagisme et la consommation d’alcool.

Les chercheurs ont analysé les globules blancs dans les échantillons de sang pour déterminer le degré de méthylation qu’ils avaient dans un gène spécifique appelé le gène ATM. Le gène ATM est impliqué dans de nombreuses fonctions, y compris la division cellulaire et la réparation de l’ADN endommagé. Les chercheurs ont ensuite comparé le niveau moyen de méthylation entre les cas et les témoins dans chaque étude de cohorte pour déterminer s’il y avait une différence significative dans le degré de modification du gène ATM.

Les chercheurs ont ensuite divisé les participants en cinq groupes en fonction de leur niveau de méthylation. Pour chaque groupe de méthylation, les chercheurs ont évalué les probabilités d’avoir un cancer du sein. Ils ont ensuite comparé les chances de développer la maladie dans les groupes avec les niveaux les plus élevés de méthylation avec le groupe avec le plus bas niveau. Cette analyse a combiné les données des trois études de cohorte et contrôlé pour une variété de facteurs de confusion qui pourraient potentiellement expliquer l’association entre la méthylation des gènes et le diagnostic du cancer du sein. Cette analyse a également été stratifiée en fonction de l’âge des participants, des antécédents familiaux de cancer du sein et de la durée écoulée entre l’analyse sanguine et le diagnostic afin d’évaluer si ces facteurs modifiaient ou non la relation.

Quels ont été les résultats de base?

Le nombre exact de femmes impliquées dans les trois études ne figure pas dans le document d’étude, mais les détails mentionnés suggèrent qu’il était d’environ 640 000 au total. Parmi ces femmes, les chercheurs ont identifié 640 cas de cancer du sein et 780 sujets témoins en bonne santé. Ils ont trouvé que, dans deux des trois études, les cas avaient des niveaux moyens significativement plus élevés de méthylation à un point spécifique du gène ATM que les témoins.

En comparant les chances de développer un cancer du sein entre les niveaux les plus élevés et les plus bas de méthylation, les chercheurs ont constaté que:

Les participants du cinquième quintile (avec le degré de méthylation le plus élevé) avaient une probabilité significativement plus élevée d’avoir un cancer du sein comparé au groupe de méthylation le plus faible (odds ratio [OR] 1,89, intervalle de confiance à 95% [CI] 1,36 à 2,64)).

Les participants des deuxième, troisième et quatrième quintiles (degrés intermédiaires de méthylation des gènes) n’ont montré aucune différence significative entre les probabilités d’avoir un cancer du sein et celles du groupe de méthylation le plus faible.

Lorsque les résultats ont été stratifiés en fonction de l’âge des participants, les chercheurs ont constaté que cette tendance était plus marquée chez les femmes de moins de 59 ans et non significative chez les femmes âgées de 59 à 91 ans.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que des niveaux élevés de méthylation (modification du gène ATM) pourraient être un marqueur du risque de cancer du sein.

Conclusion

Cette étude de cas-témoin fournit la preuve qu’un type de modification moléculaire (méthylation) à un site génétique particulier peut être associé à un risque accru de développer un cancer du sein.

Les chercheurs ont déclaré que l’identification d’un marqueur de méthylation de l’ADN des globules blancs pour le cancer du sein est très utile car elle peut être détectée en évaluant un simple échantillon sanguin, contrairement à l’extraction d’échantillons de tissus souvent nécessaires pour identifier les marqueurs cancéreux.

Cette étude avait plusieurs points forts, notamment:

L’étude de cas-témoins a été «imbriquée» dans trois grandes études de cohorte indépendantes. La nidification est un processus dans lequel les participants sont tirés d’études existantes afin que les chercheurs puissent examiner les détails de leurs histoires qui ont été enregistrées officiellement à ce moment-là, plutôt que d’être simplement rappelés.

L’utilisation d’échantillons de sang prélevés avant un diagnostic de cancer a permis aux chercheurs de s’assurer que les résultats de l’étude n’étaient pas dus à une «causalité inverse» (c.-à-d.

Il y a certaines limites à l’étude qui devraient être considérées:

La sélection des contrôles appropriés est importante pour les études cas-témoins, car idéalement, les sujets doivent provenir de la même base d’étude. Pour la première étude, les cas se composaient de femmes ayant de forts antécédents familiaux de cancer du sein, tandis que leurs amis sans antécédents familiaux ont été sélectionnés comme témoins. Ce n’est pas une méthode idéale pour identifier les contrôles, car les contrôles ne présentaient pas le facteur de risque clé des antécédents familiaux de la maladie.

Dans les trois études de cohorte, l’association entre la méthylation de l’ADN des globules blancs et le risque de cancer du sein variait. L’association la plus forte a été observée dans l’étude de cohorte qui comprenait des femmes ayant de forts antécédents familiaux de la maladie. Si cette association était due à une prédisposition génétique à la maladie ou à des faiblesses dans la conception de cas-témoins pour cette cohorte est difficile à dire à ce stade.

Les chercheurs ont déclaré que des recherches supplémentaires sont nécessaires afin d’étudier l’effet de l’âge sur l’association entre la méthylation et le risque de cancer du sein. Ils ont également déclaré que leurs résultats soutenaient la poursuite de l’étude des variations courantes de la méthylation de l’ADN en tant que facteurs de risque du cancer du sein et d’autres cancers.

Il est important de noter qu’un simple test sanguin basé sur cette recherche n’est pas encore disponible, et qu’il est peu probable qu’il soit disponible pendant un certain temps. Il existe divers facteurs de risque génétiques, médicaux et liés au style de vie pour le cancer du sein, et aucune mesure de modification de ce gène des globules blancs n’a influé sur le risque ou interagit avec d’autres facteurs de risque du cancer du sein.

Bien que les rapports des médias suggèrent que ces résultats pourraient conduire à un simple test sanguin pour dépister les femmes, ou pour détecter les stades les plus précoces du cancer, il est beaucoup trop tôt pour être sûr de cela. Avant qu’un test de dépistage ne soit introduit, des recherches approfondies sont nécessaires pour déterminer dans quels groupes de personnes les avantages du dépistage (comme la réduction de l’incidence du cancer du sein et l’amélioration de la survie) l’emporteraient sur les risques (faux positifs ou faux négatifs, autres tests diagnostiques et traitements ou anxiété associée).

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